Des coraux contenant de l'azote issu du guano. (Photo : IRD, Fanny Houlbreque)
Des coraux contenant de l'azote issu du guano. (Photo : IRD, Fanny Houlbreque)

Biodiversité : les coraux se nourrissent du guano

Des chercheurs de l'Institut de recherche pour le développement (IRD) ont étudié l'impact des déjections d'oiseaux marins sur les récifs coralliens. Il en ressort que les coraux absorbent une partie de l'azote issu du guano.

« Nous avons montré que l’azote contenu dans le guano enrichit localement les eaux marines, explique la biologiste Anne Lorrain, spécialiste de l’écologie trophique et du traçage isotopique. Il est même assimilé par les coraux ! ». Les chercheurs de l'IRD ont étudié des récifs isolés et préservés au large de la Nouvelle-Calédonie, dans les archipels d'Entrecasteaux et de Chesterfield, connus pour accueillir de grandes colonies d'oiseaux marins.

L'analyse des échantillons prélevés par les équipes montre la présence d'azote dans les eaux du lagon, assimilé ensuite par les coraux. « Ce nutriment peut être intégré par du plancton, à son tour absorbé par les coraux. L’azote peut aussi être capté sous forme dissoute par les zooxanthelles, les microalgues vivant en symbiose avec les coraux, et mis ensuite à disposition de leurs hôtes », indique pour sa part Fanny Houlbrèque, spécialiste de la physiologie des coraux.

Désormais les scientifiques s'attaquent à la question suivante : quel impact cet apport d'azote peut-il avoir sur les récifs ? Positif ou négatif ? Les prochains travaux de l'IRD tenteront d'y répondre.